Quando abro o aplicativo Grindr no meu smartphone, vejo que há um homem de 26 anos com tanquinho bronzeado a apenas 60 metros de distância. Ele se chama “aogra” e seu perfil explica que ele quer sexo em seu local o mais rápido possível.

Rolando para baixo, encontro 100 perfis semelhantes dentro de um raio de uma milha do meu apartamento em Boston. Eu posso filtrá-los por tipo de corpo, posição sexual (ativo, passivo ou versátil) e status de HIV.

Como um psiquiatra gay que estuda gênero e sexualidade, estou empolgado com os enormes avanços que fizemos ao longo da última década para trazer as relações homossexuais ao mainstream.

A Suprema Corte determinou que o casamento entre pessoas do mesmo sexo é um direito constitucional. Hoje em Boston, dois homens podem andar pela rua de mãos dadas sem consequências.

Mas estou preocupado com a ascensão do “banheirão digital”. Aplicativos como o Grindr, com 3 milhões de usuários ativos diários e outros, como Scruff, Hornet e Jack’d, são projetados para ajudar gays a conseguir sexo, muitas vezes anonimamente, online. Eu sou a favor da liberação sexual, mas não consigo parar de pensar se esses aplicativos também têm um efeito negativo na saúde mental dos gays.

Como há poucas pesquisas publicadas sobre os homens que usam o Grindr, decidi conduzir uma pesquisa informal e perguntar aos homens por que eles estão no aplicativo e como isso afeta seus relacionamentos e sua saúde mental.

Eu criei um perfil me identificando como um escritor de medicina procurando conversar com os homens sobre suas experiências. Eu recebi cerca de 50 respostas (incluindo propostas).

É um tamanho de amostra pequeno, mas o suficiente para nos dar algumas pistas sobre como o Grindr está afetando os homens gays. E as coisas não parecem nada boas.

Aplicativos como o Grindr são projetados para facilitar a busca por sexo. E isso pode fazer parar de usar difícil.

A razão mais comum que os usuários deram para usar o aplicativo é que o sexo é ótimo e o Grindr o torna acessível na ponta dos dedos. A tela cheia de homens seminus excita os usuários. Com alguns cliques, existe a possibilidade de encontrar um parceiro sexual dentro de uma hora.

Os neurocientistas demonstraram que o orgasmo provoca a ativação de áreas de prazer do cérebro, como a área tegmentar ventral, ao mesmo tempo em que desativam áreas envolvidas com o autocontrole.

E esses padrões de ativação nos homens são surpreendentemente semelhantes ao que os pesquisadores veem no cérebro de indivíduos que usam heroína ou cocaína.

Então, quando uma ação neutra (clicando no Grindr) é combinada com uma resposta prazerosa no cérebro (orgasmo), os humanos aprendem a fazer essa ação repetidas vezes.

Esta pode ser uma resposta normal ao prazer ou pode ser uma configuração para o vício, dependendo da situação e do indivíduo.

O Grindr, intencionalmente ou não, também alavanca um conceito psicológico chamado reforço de taxa variável, no qual recompensas por cliques vêm em intervalos imprevisíveis. Você pode encontrar uma conexão imediatamente, ou você pode ficar no seu telefone por horas até encontrar uma.

O reforço da razão variável é uma das formas mais eficazes de reforçar o comportamento e torna parar esse comportamento extremamente difícil. Máquinas caça-níqueis são um exemplo clássico. Como os jogadores nunca sabem quando o próximo pagamento virá, eles não podem parar de puxar a alavanca. Eles têm esperança de que o próximo puxão lhes dará o som agradável de moedas batendo contra uma lata de metal, e eles acabam puxando por horas.

Agora imagine uma caça-níqueis que recompensa você com um orgasmo em intervalos imprevisíveis.

Esta é potencialmente uma receita poderosa para o vício e pode explicar por que um usuário com quem falei permanece na Grindr por até 10 horas de toda vez, na esperança de encontrar o parceiro perfeito para o sexo casual.

A palavra “vício” continua a ser polêmica quando se trata de sexo e tecnologia, mas como John Pachankis, um especialista em saúde mental LGBTQ na Escola de Saúde Pública de Yale, descreveu o impacto do Grindr para mim: “Eu não sei se é um ‘vício’, mas eu sei que isso causa muita aflição”.

Por enquanto, é difícil saber quantos usuários do Grindr acham que o uso do aplicativo é problemático. Pesquisas anteriores sobre o uso de aplicativos e a saúde concentraram-se apenas em infecções sexualmente transmissíveis, por exemplo, taxas de HIV entre usuários do Grindr, utilizar o Grindr para fazer as pessoas se testarem para ISTs, etc.

Na semana passada, a Grindr anunciou que começará a enviar lembretes de teste de HIV para os usuários e os endereços dos locais de teste locais (com base na opção de adesão). Em notícias menos agradáveis, o BuzzFeed revelou na segunda-feira que o Grindr também compartilha o status de HIV de seus usuários com empresas terceirizadas. (A empresa disse mais tarde que deixaria de compartilhar as informações.)

Embora exista essa nova atenção à saúde sexual, tanto o Grindr quanto a comunidade de pesquisa têm silenciado a saúde mental. No entanto, desde 2007, mais homens gays morreram de suicídio do que de HIV.

Isso sugere que é hora de começarmos a pensar sobre os efeitos sobre a saúde do Grindr de forma mais ampla. Outros aplicativos de namoro, como o Tinder, por exemplo, são agora objeto de pesquisas precoces sobre implicações na saúde mental. É hora de fazer o mesmo para aplicativos de pegação gay.

O Grindr pode fornecer aos homens algum alívio de sua ansiedade e depressão. Mas é temporário.

Para alguns usuários com quem conversei, o fascínio do Grindr não era apenas a pressa de se sentir bem. Era para parar de se sentir mal. Os usuários me disseram que logam no app quando se sentem tristes, ansiosos ou solitários. O Grindr pode fazer com que esses sentimentos desapareçam. A atenção e o potencial para o sexo distraem as emoções dolorosas.

Um número impressionante de homens gays sofre de depressão, com algumas estimativas tão altas quanto 50%.

Como a ansiedade e a depressão dos homens gays geralmente decorrem da rejeição infantil por serem gays, as mensagens de afirmação de outros gays são particularmente atraentes. Infelizmente, essas mensagens normalmente são apenas superficiais: “Ei cara, foto massa. A fim de f****?”

Uma recente pesquisa com 200 mil usuários do iPhone feita pela Time Well Spent, uma organização sem fins lucrativos voltada para a crise de atenção digital, mostrou que 77% dos usuários do Grindr se arrependeram depois de usar o aplicativo.

Pesquisa da Time Well Spent, mostrando a lista dos aplicativos que deixam os usuários mais felizes e mais infelizes.

Os usuários que entrevistei me disseram que quando fechavam seus telefones e refletiam sobre as conversas superficiais e as imagens sexualmente explícitas que enviavam, sentiam-se mais deprimidos, mais ansiosos e ainda mais isolados. Alguns passavam por uma culpa esmagadora após um encontro sexual em que nenhuma palavra é falada. Após o orgasmo, o parceiro pode sair pela porta com pouco mais do que um “obrigado”.

E ainda assim eles continuam voltando por esse alívio emocional temporário. Um usuário me disse que se sente tão mal depois de um encontro que volta imediatamente ao aplicativo, continuando o ciclo até que esteja tão cansado que adormece. De vez em quando, ele apaga o aplicativo, mas acaba baixando na próxima vez que se sente rejeitado ou sozinho.

“Nós vemos pacientes assim quase todos os dias”, disse Pachankis. “Aplicativos como o Grindr são muitas vezes uma causa e uma consequência da saúde mental desproporcionalmente doente de homens gays e bissexuais. É um ciclo verdadeiramente vicioso.”

Nem todos os usuários do Grindr são viciados e deprimidos, é claro. Alguns usuários com quem eu interagi parecem usar o Grindr de forma saudável e positiva. Um homem que entrevistei encontrou seu noivo lá; eles estão animadamente planejando seu casamento. Algumas pessoas com quem falei disseram que usam o aplicativo para sexo, mas não sofreram consequências negativas e têm controle sobre seu uso.

Usar o Grindr pode impedir que os homens encontrem relacionamentos duradouros

Por que tantos desses homens recorrem ao Grindr para começo de conversa? Talvez a popularidade do Grindr seja um sinal de que não fizemos tanto progresso social quanto pensamos para relacionamentos entre pessoas do mesmo sexo.

A população em geral parece confortável com a ideia do casamento gay, mas ainda é difícil para um homem gay encontrar um parceiro.

Um usuário de 23 anos me disse que os únicos lugares onde ele pode encontrar gays são os clubes e o Grindr, e ambos são hipersexualizados. As culturas de ambos os intimida. Segundo Pachankis, a cultura gay é muitas vezes “centrada no status, competitiva, hierárquica e excludente”. Ele explica que essas características são comuns entre os homens em geral, mas na comunidade gay elas se amplificam em um grupo que “socializa e sexualiza ao mesmo tempo.”

O jovem de 23 anos tem medo de rejeição, e o Grindr o protege da dor dos foras cara-a-cara. “Minha estrutura agora é sexo primeiro. Eu não sei como sair com as pessoas pessoalmente.”

Seus relacionamentos, ele diz, começam com sexo casual no Grindr. Eles primeiro se encontram às 2h da manhã para pegação. Ele tenta marcar o encontro sexual um pouco antes, talvez às 23h. Então o próximo passo pode ser bebidas.

Mas essa abordagem de primeiro sexo não levou a relacionamentos duradouros para os homens que entrevistei e está afetando sua autoestima e identidade.

“Minha autoestima agora é toda sobre minha capacidade sexual”, disse o ator de 23 anos. “Não me sinto confiante em relação a mim mesmo como parceiro de outra maneira.”

Outro usuário me disse que baixou o aplicativo na esperança de encontrar um marido. Agora ele diz que quando ele e um namorado (ele passou por vários) brigam, sua resposta natural é abrir o Grindr para “encontrar uma alternativa” em vez de resolver problemas. Ele não consegue manter um relacionamento monogâmico porque está constantemente traindo.

Pode haver maneiras de tratar homens com uso problemático do Grindr

Os profissionais de saúde mental com quem falei estão vendo o uso problemático do Grindr em suas clínicas. E há pouca orientação publicada sobre como ajudar aqueles que estão lutando.

Os médicos com quem conversei disseram que as melhores ferramentas disponíveis para tratar o uso problemático de Grindr são aquelas que eles usam no tratamento de vício em sexo em geral. Citalopram, um antidepressivo comum, foi mostrado em um pequeno estudo para ser útil com o vício em sexo em homens gays. A naltrexona, um medicamento comumente usado para outros comportamentos compulsivos, pode funcionar também.

Para casos mais extremos, os pacientes podem solicitar implantes hormonais que desligam a sinalização da testosterona, tornando os desejos sexuais menos intensos. No entanto, até mesmo esses tratamentos têm apoio empírico modesto na melhor das hipóteses, e nenhum deles foi estudado especificamente para o uso de aplicativos de pegação.

Dr. Shane Kraus, diretor da clínica de vícios comportamentais do Bedford Veterans Hospital e professor assistente de psiquiatria da Universidade de Massachusetts Medical School, diz que o tratamento mais promissor para o uso problemático de Grindr é provável que as técnicas de terapia da fala como a terapia cognitivo-comportamental (TCC). A TCC pode ensinar os pacientes a se engajarem em outros comportamentos que são mais produtivos (embora geralmente mais difíceis e demorados que o Grindr) para ajudá-los a se sentirem amados ou apoiados.

Outra técnica psicoterapêutica conhecida como aceitação e terapia de compromisso (ATC) pode ajudar a ensinar os pacientes a melhor tolerar a sensação de estarem sozinhos sem entrar no Grindr.

A dinâmica do Grindr, porém, é complicada e pode levar tempo para trabalhar em todos os ângulos. Você é viciado em sexo? Você perdeu o interesse em seu relacionamento monogâmico? Você acha que não consegue alcançar o amor, então está se adaptando à pegação? Seus pais disseram que ser gay é errado e você está buscando aceitação? Em última análise, Kraus explica que a terapia pode ajudar a esclarecer esses tipos de pensamentos e sentimentos e levar a insights que trazem uma mudança saudável.

Ele também acredita que é apenas uma questão de tempo até que os estados e o governo federal patrocinem pesquisas que explorem o uso do Grindr e a saúde mental. O Grindr não respondeu ao nosso pedido de comentários sobre este artigo. Mas se dados futuros apoiarem o que eu suspeito sobre a ligação entre o Grindr e os problemas de saúde mental, até mesmo pequenas intervenções como a publicidade de recursos de saúde mental no aplicativo podem ajudar a lidar com o sofrimento desses usuários.

À medida que continuamos a lutar para trazer as relações homossexuais para o mainstream, precisamos ficar de olho no Grindr e em como isso reflete e afeta a cultura gay. O banheirão ainda está por aí. Só que agora aberto 24 horas por dia, 7 dias por semana, acessível da sua sala de estar.

Por Jack Turban para a Vox. Jack Turban é médico e escritor médico na Harvard Medical School, onde pesquisa gênero e sexualidade. Seus artigos apareceram no New York Times, na Scientific American e na Psychology Today, entre outras publicações.